近五到十年的小牛,做了四件讓我覺得最正確的事情,使得他們能從90年代的萬年爛隊,一路變成奪冠大熱門。第一:在98-99年,以第六順位的TRAYLOR和公鹿交換了第九順位的DIRK(雖然是早就說好的);第二:讓原先在太陽當KIDD替補的NASH持續先發,鍛鍊他控場、組織、傳導的能力;第三:鬼才教頭NELSON走人後,讓AJ接任總教練的位置,在第一個完整球季就帶領小牛進入總冠軍戰(雖然上季第一輪由於堅持和老尼打小球,被罵的滿頭包,不過他的功績不可否認);第四:也就是這篇要講的重點,在03-04年球季的第一輪第29順位,選進了畢業於威克森林大學,並且在大四拿下ACC年度最佳球員的JOSH HOWARD。

    在NCAA時代,HOWARD經常用DOUBLE-DOUBLE的成績貢獻給球隊,他在內線打硬仗、切入撕裂對方防線的能力相當出色,而且籃板能力一直都很不錯,在校隊裡一直擔任著先發的位置。但是你能想像嗎?這個小夥子在剛出生時,腿骨是呈現嚴重的內彎,這樣的球員在20多年後能站在NBA舞台上打總冠軍戰,說出來可能是讓人噴飯,但是很顯然的,他做到了!在忍受著無止盡的復健之後,換來的竟然是破碎的家庭,HOWARD一路走來可說是幾經波折,更差點因為成績太差無法上大學。在威克森林大學,HOWARD充分發揮自己身材上的優勢,防守常常讓對手無能為力,得分能力更是數一數二。HOWARD大學時代的教練說,HOWARD可以從對方的控衛守到對方的四號球員,而且他不需要別人的指示就能自動的去防守。當球隊處在決勝時期,對方的得分主力通常都會是在HOWARD的看管之下,而且幾乎都讓對手無功而返。

    對於當年棄學風氣興盛的年代,HOWARD堅持受完四年教育,堅持接受完整的球隊訓練。這樣的他在大四那年帶領球隊拿下威克森林大學41年來第一座ACC的冠軍,接著獲選為ACC的年度最佳球員。或許大家不曉得這是怎麼樣的壯舉,但是這是連TD都無法帶領隊友做到的事情,沒錯,同樣畢業於威克森林大學的TD,並沒有辦到這件事情。附帶一提,在畢業時,HOWARD的成績相當驚人,ACC聯盟史上除了SHANE BATTIER之外,他是唯一一位拿下1000分、500籃板、200助攻、200抄截、100火鍋以及100顆三分球的球員,然後他的球衣光榮的在威克森林大學退休。之後,他搭上了光榮03梯列車,意外的落到第一輪最後一個順位,小牛相當幸運的選上他,一個帶給球隊未來的好球員。

    進入小牛之後,相信大家都還記得當年的頭帶雙人組,也就是HOWARD和現在身在溜馬的DANIELS,兩人同是在03-04年進入小牛,共通點相當相當多。背號差一號、定位很像、造型很像、就連長相也很像,不過兩人之後的際遇卻大不相同。DANIELS的身高6呎6吋,比HOWARD的6呎7吋還要矮一點點,但是很意外的是,DANIELS的位置卻是控球後衛,然而他控球組織的能力又不太足夠,拿去擔任得分後衛,得分手段又不夠多,打小前鋒的話,各項功能又比不上HOWARD,於是造成了被小將軍冰的很慘的情況,最後終於被交易到溜馬隊。HOWARD的情況一開始和DANIELS有點相像,在我的印象中,最初期的HOWARD大概只有騎馬射箭小拋射這個招式能見人,更不用說三分球以及中距離的命中率了!他雖定位在小前鋒的位置,但是最初在攻守兩端的效率並不太足夠,丟到得分後衛的話又幾乎沒必要,因為FINLEY就會佔掉大多數的上場時間了!於是HOWARD一個人默默的練習中距離、練習用他那長度不太正常的雙手,去給予對手防守的壓力。

    終於,他的努力得到了成效,04-05年的平均得分上升到12.6分,更令人驚艷的是他附帶的籃板能力,他可以抓下防守籃板,然後自己帶著球往前場快攻,或者是抓下進攻籃板,然後來個進算AND ONE。在小牛,他慢慢變成了不動先發,並且在防守端有效牽制對手的三、四號球員,除了年年補進年年換的防守型得衛之外,小牛全隊就屬他單對單防守最為出色。在05-06年開季前的暑假,他努力的鍛鍊三分球能力,增加自己在外線的威脅性,整個球季下來三分球命中率竟然提升到4成3,要知道在上一個球季,他的三分球僅僅只有2成9。

    幾乎沒有人可以預料到這個第一輪吊車尾的球員,能夠變成一支冠軍熱門球隊的主力戰將,更不用說還出現了可怕的『HOWARD定律』,連續25場得分破20分,小牛就贏球的紀錄,讓聯盟上下震驚,就連05-06年西區冠軍戰,HOWARD的表現甚至不會被第一戰將DIRK給掩蓋,即使在總冠軍戰HOWARD叫出了一個莫名其妙的暫停,但是他多年來的表現絕對不會因為一個暫停被抹滅。而這樣的成績,充分的彌補了小牛先生FINLEY離隊之後所流失的得分能力。請注意,這時候的HOWARD還在領新人約,年薪只有一、兩百萬。告訴我,哪裡可以找到每場貢獻15分以上、7籃板的一、兩百萬年薪球員,他是我看到的第一個。

    小牛教頭AJ曾經說過,HOWARD有很好的體能和打球觀念,他表現出來的潛能會是球隊贏球的關鍵。對小牛來說,當HOWARD開始大量取分的時候,將會帶給小牛無窮的動力,他的得分很多是來自進攻籃板的爭搶之後,對於球隊來說,當DIRK失常或者下場時,HOWARD就是一個最年輕的領導者。然而,HOWARD從來不覺得自己是球隊第二號人物,因為在他心中,TERRY永遠排在他前面,默默的耕耘、默默的進步,這才適合他的風格。順道說一下,老尼教練有提到,HOWARD是唯一一個在練習中沒被他罵過髒話的新秀球員。

    穩定的表現,替他換來一張四年4千萬的合約,對於小牛來說,簽下這個代表球隊未來的球員,無疑是吃下一顆定心丸。但是沒道理這麼出色的一個球員,老是被聯盟、被其他球迷忽略,擁有全明星的身手,卻沒有打明星賽的資格,對於他來說或許太不公平。老天的眼睛終究還是有張開,BOOZER和姚明在07年明星賽之前受傷,而HOWARD也獲得聯盟老大STERN的青睞,得以遞補進入明星賽,成為03梯第五個進入明星賽的球員,其餘四個是LBJ、WADE、BOSH、MELO。在此,HOWARD終於得到一個和前面四個人擁有相近實力的證明。

    從一個小牛迷的角度來看,他或許是幾年之後DIRK老了,繼任球隊老大的最好人選,HOWARD的存在,就是球隊的希望。硬要說的話,他在小牛的功能大概就等同於MARION在太陽的時候吧!同樣的不那麼被注意,但是數據、效率、能力都不會輸給其他頂級球星。現在比較可以挑的,大概就是他對於關鍵時刻的抗壓性,還有在出手時機的選擇,如果這些能夠再增強,HOWARD未來幾年的進步幅度將會更加的大。我想很多小牛球迷和我的想法差不多,在DIRK表現不好或者不在場上時,我就是期待HOWARD的表現,期待他的騎馬射箭小拋射、期待他抓下進攻籃板補灌、期待他從兩三個大個手上搶走防守籃板、期待他穩定的中距離、期待他4成3的三分球命中率、期待他........,可以期待的事情太多太多了!想到這些,我就只想說一句話:『小豪,真高興你在小牛』。

    "He has matured so much. He stays after practice,without me telling him. Hereally works on his game. You can see he's reaping what he's sowing." said by Avery Johnson.
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美航中心的NBA籃球論述

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